开放6GHz频段频谱,“前途未卜”的新尝试

(原标题:开放6GHz频段频谱,“前途未卜”的新尝试 )

通信世界网消息(CWW)4月23日美国联邦通信委员会(以下简称FCC)投票决定,将开放6GHz频段的频谱供未经许可的使用。所谓“未经许可的使用”,是相对于“已经许可的使用”而言的,这样的开放对Wi-Fi不啻是重要的福音。FCC主席阿基特·帕伊预计,到2022年,全球近60%的移动数据流量将被转移至Wi-Fi网络。因此他认为,开放6GHz频段的频谱将会“有效地将Wi-Fi可用频谱增加近五倍”。

在无线运营商能够形成高速无线覆盖网络连续覆盖之前,运营商和Wi-Fi运营商曾一度有过合作形成互补网络的计划和实践。因为当时随着互联网应用价值链上内容、终端等各方的逐步成熟,覆盖区域的缺陷很大程度上拖了业务使用量的后腿。客户未能养成随时随地使用互联网服务的习惯,寻求迅速而低成本地扩大接入网络覆盖范围的研究成为热点。在此背景下,运营商和Wi-Fi运营商出现了广域公网覆盖+局域Wi-Fi覆盖的互补合作模式。然而,随着无线蜂窝网络的升级换代,在4G、5G时代,安全性低、产品的无线稳定性差、用户体验度不佳的Wi-Fi受到了很大的挤压。与此同时,传统Wi-Fi的低成本优势也不复存在。运营商4G网络商用后,流量价格一路走低,快速从“M时代”进入了“G时代”。“稳定的高带宽+连续覆盖+移动性”几乎让Wi-Fi无路可走。

追溯较大规模无线运营商和Wi-Fi运营商的合作,已是发生在若干年前。当时,时有惊人之举美国电信运营商T-Mobile推出个人CellSpot路由器及基于该路由器的Wi-Fi网络话音服务,包含呼叫、无线数据接入服务的一揽子解决方案。T-Mobile为用户提供免费的CellSpot路由器(仅需交纳25美金的押金),该路由器具有Wi-Fi呼叫功能,用户可以在家里路由器的Wi-Fi网络覆盖区域使用该网络打电话,为话音所付出的成本再次降低。与此同时,T-Mobile 与航空Wi-Fi网络服务提供商Gogo建立合作关系,为客户提供免费的空中无线数据服务。不管目的是扩大网络覆盖范围还是改善网络覆盖效果,作为移动运营商的T-Mobile似乎是主动地引导客户将流量引向Wi-Fi网络。

在无线网络升级之前,无线运营商会将Wi-Fi视为一种低成本的无线接入方式,从而达到丰富各种应用场景的应用需求这一目标。比如在固定场景下的虚拟现实、图像处理等应用,呈现出流量需求集中、漫游需求较低的态势, Wi-Fi网络可以作为有力补充。但在频谱充裕、流量富余的情况下,即便是Wi-Fi网络没有变成一张可以运营的广域网络,也会与带来利润增长的数据流量形成竞争。

与运营商相比,互联网企业给Wi-Fi的定位截然不同,它们认为不该将Wi-Fi只作为分流和疏通拥挤网络的手段,而是应该使之成为一种能够向用户提供的增值服务,或者借助Wi-Fi网络实现应用的入口。因此在FCC投票决议中,两个阵营表现出来的态度大相径庭:Apple、Facebook、Google和高通等企业积极推进;而代表着传统运营商利益的美国无线通信和互联网协会(CTIA)则是从规范管理频谱的角度提出了反对意见。

事实上,这样的讨论和尝试我们并不陌生,2013年FCC就曾经提议创建覆盖全美的“超级Wi-Fi”网络,让用户随时随地免费接入因特网。该倡议当时引起了旗帜鲜明的两派激烈讨论。以运营商为代表的一方对该举措持反对态度,而以Google等互联网企业为代表的一方则大多持支持态度。“超级Wi-Fi”的设计蓝图以覆盖范围广和信号强度为特征,可以穿过厚墙,遍布山区森林,联结公路上移动的车辆,居民在家还可以利用这一信号上网,打网络电话等。2013年12月,纽约市还曾经宣布将在市区搭建一个全新的室外公共Wi-Fi网络,该网络将覆盖在道格拉斯大道和麦迪逊大道之间的110大道到138大道的95个城市街区,成为美国国内最大的免费户外网络。

然而,笔者观察到,也许是产业配套不够成熟,也许是与蜂窝移动网络的同质但又缺乏移动性,美国的此类尝试到最后都在实践中被时间证明,离FCC的预期尚远。FCC寄希望于开放的Wi-Fi服务能成为社会发展创新的重要动力,有望发展成一项既拉动产业,又增加社会福利的公共服务工程。这样的期望,在6GHz频段的频谱开放后,能够成为现实吗?

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